El origen de las mujeres guerreras de Dahomey

Llámalo mera coincidencia o un golpe maestro de sincronización centrado en el turismo. A principios de este año, cuando se difundió la noticia de que se había erigido en la nación de Benín, en África Occidental, casi se podía escuchar el débil chasquido de las calculadoras sumando los ingresos de los futuros viajeros inspirados a visitar después de haber visto la película La Mujer Rey.

Por Candelaria Arnaiz,
El origen de las mujeres guerreras de Dahomey
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A las extravagancias históricas generalmente les va bien en la taquilla, especialmente las que involucran vestuario vívido y combates enérgicos. Pero esta última entrada se beneficia de una sincronización perfecta una vez más, a raíz de la exitosa película de 2018 Black Panther . Esa historia épica de la nación africana ficticia de Wakanda fue el precursor perfecto para una película impregnada de la tradición y la historia de un grupo de guerreras africanas de la vida real, cuya feroz destreza asombró a todos los que encontraron.

Pero otorgar la etiqueta de «Amazonas» a estas mujeres soldados del Reino de Dahomey

“Además de ser una referencia decididamente colonial, eres una especie de de reforzar la idea de que son excepciones y que ninguna mujer común podría ser más grande que la vida”, dice. “Esa es una perspectiva muy europea sobre estas increíbles mujeres”.

Toler, autor del libro Mujeres Guerreras: Una Historia Inesperada, dice que es importante conocer la historia completa del regimiento de mujeres guerreras que existió desde finales del siglo XVII hasta principios del siglo XX. De hecho, un examen de sus orígenes y de la sociedad de la que surgieron proporciona una imagen más multidimensional de estas mujeres guerreras y el legado que dejaron.

El surgimiento del reino de Dahomey

Hasta las últimas décadas, la gran mayoría de las representaciones de la cultura popular de África han caracterizado al continente como un medio agrario incivilizado antes de la llegada de europeos como el explorador portugués Enrique el Navegante en el siglo XV.

Por el contrario, poderosas civilizaciones antiguas florecieron en todo el continente, incluida la prehistórica Tierra de Punt y los reinos de Aksum y Nubia en el noreste de África; los imperios de África Occidental de los Ashanti, Malí , y el Songhai ; y el Reino de Zimbabue .

En África occidental, Dahomey dejó un legado indeleblemente poderoso. Como se describe en la Enciclopedia Británica , el reino estableció un gobierno bien organizado en el cual el rey era considerado semidivino y tenía control absoluto sobre los asuntos económicos, políticos y sociales. Fue apoyado por un consejo de funcionarios elegidos entre la clase plebeya debido a su lealtad al rey y compromiso con el desarrollo de la nación.

Su acceso geográfico al mar, y la destreza estratégica de sus líderes ayudó a Dahomey a vencer a otros reinos costeros como Allada y Whyda. Pero el surgimiento y expansión de la trata transatlántica de esclavos finalmente ayudó a sellar su dominio. Se estima que desde la década de 1720 hasta 1852, cuando los británicos impusieron un bloqueo naval, los gobernantes de Dahomey vendieron a cientos de miles de personas de tribus y naciones vecinas a británicos, franceses, portugueses y otros.

Además del comercio de esclavos, Dahomey luchó para adquirir tierras fértiles para la agricultura y para impulsar su comercio de aceite de palma. Los impuestos y aranceles recaudados de esas dos empresas ayudaron a Dahomey a construir una presencia militar imponente.

Eventualmente, las redadas continuas en las comunidades vecinas redujeron significativamente la cantidad de hombres, lo que preparó el escenario. para que las mujeres asuman el papel de guardianas y protectoras.

Orígenes de las mujeres guerreras de Dahomey

Un relato de sus orígenes sostiene que eran cazadores de elefantes que sirvieron bajo Rey Houegbadja, el tercer rey de Dahomey, desde alrededor de 1645 hasta 1685. Conocido como Gbeto en el idioma Fon, El portal Mujeres en la Historia Africana de la UNESCO escribe que , «cazó todo tipo de animales, incluidos los elefantes, los animales más valiosos y difíciles de matar».

Los elefantes fueron eliminados casi por completo del área a mediados -Siglo 19. Las Gbeto se integraron entonces en el ejército de mujeres soldados. Vestían blusas marrones y pantalones cortos marrones y azules hasta la rodilla.

Estas mujeres luchadoras también eran conocidas por otros nombres en los idiomas Fon, incluyendo Agojie, Agoji, Mino, o Minon . Pero la historia predominante sobre el origen de las mujeres guerreras de Dahomey es que el grupo se formó a instancias de la reina Hangbe, hija de Houegbadja, quien ascendió al poder después de que su hermano gemelo Akaba muriera en circunstancias misteriosas a principios del siglo XVIII.

El hecho de que Hangbe reuniera un escuadrón de mujeres dispuestas a morir protegiéndola a ella y a su reino fue una hazaña impresionante en la sociedad profundamente patriarcal de Dahomey.

Estas luchadoras no eran concubinas ni sirvientas obligadas a ceder a los caprichos de ningún hombre. Y no surgieron simplemente del éter; los historiadores han notado durante mucho tiempo la prominencia de las mujeres en algunas sociedades africanas. En el libro Continente de las Madres, Continente de la Esperanza: Entendiendo y Promoviendo el Desarrollo en África Hoy, el autor Torild Skard escribe sobre los guerreros Dahomey :

“(Ellos) eran famosos por su celo y ferocidad. Los más temibles estaban armados con rifles. También había arqueros, cazadores y espías. Hicieron ejercicio regularmente para estar física y mentalmente en forma para el combate. Cantaron: ‘¡Hombres, hombres, quédense! ¡Que los hombres se queden! Que cultiven maíz y que cultiven palmeras… Vamos a la guerra’. Cuando no estaban en combate, custodiaban los palacios reales y cultivaban frutas y verduras. También podían salir y llevar cautivos para venderlos como esclavos.”

La realidad detrás de los mitos

Aunque es tentador pensar que las guerreras de Dahomey pueden haberse parecido mucho a las guerreras elegantes y ferozmente glamorosas representadas en Pantera Negra , el historiador Toler dice que la realidad es bastante diferente.

“En la década de 1800, los relatos contemporáneos sobre ellas son que sus uniformes eran tan similares a los de sus homólogos masculinos, que las personas que luchaban contra ellos no se daban cuenta de que eran mujeres hasta que eran de cerca en el combate cuerpo a cuerpo”, dice Toler. «Lo más probable es que usaran pantalones cortos largos, una túnica y una gorra, no los trajes de baño sexualizados que verías en las representaciones modernas de guerreras».

Las historias de sus hazañas asombraron a muchos exploradores y traficantes de esclavos europeos, y las guerreras de la región ayudaron a pulir la reputación de Dahomey como una fuerza a tener en cuenta. (Estos nueve memoriales rastrean el impacto global de la esclavitud.)

“Según todos los informes, eran tiradores temibles y excelentes”, dice Toler. “Eran hábiles en la lucha cuerpo a cuerpo, usando armas que se parecían mucho a los machetes. Y no había absolutamente nadie allí para decirles que no deberían participar en el combate, o que no tenían la fuerza de la parte superior del cuerpo como escuchaste en la historia europea y norteamericana hasta hace poco.”

Si bien la mayoría de los registros de la guerra de Dahomean involucran batallas con los reinos vecinos por el control de las ciudades costeras, un cambio comenzó a fines de la década de 1870 después de que el reino acordó permitir que Francia reclamara la ciudad de Cotonou como protectorado. En 1883, cerca de Porto-Novo, uno de los rivales de Dahomey, fue designado de manera similar.

Pero en 1889, un nuevo rey llegó al poder. El rey Behanzin se opuso a la interferencia europea y finalmente ordenó redadas de esclavos y otras hostilidades contra esos protectorados franceses. Esto condujo a la Segunda Guerra Franco-Dahomeana, que duró desde 1892 hasta 1894, y que algunos historiadores señalan como el final del papel dominante de las mujeres guerreras de Dahomey.

Legado de las mujeres guerreras

Historiadoras como Toler está ansioso por ver si The Woman King producirá una descripción más contextual de estas mujeres que eligieron un camino que rechazaba las limitaciones o restricciones de género. Eso es de vital importancia, ya que la imagen de la mujer africana en el escenario mundial tiene un largo camino por recorrer para convertirse en empoderada versus empobrecida.

No se puede discutir que las mujeres hicieron contribuciones significativas al desarrollo de las naciones africanas como comerciantes, educadores, cultivadores, sacerdotisas, curanderos y más. Y aunque líderes como Ana Nzinga, reina de Ndongo, profeta de Kongo Doña Beatriz, y Idia , reina madre de Benin, junto con heroínas modernas como los ganadores del Premio Nobel de la Paz Wangaari Maathai y Elena Johnson Sirleaf : amplifica el poder y la destreza de las mujeres africanas , el curador de arte e historiador Alexander Ives Bortolot resume el desafío pendiente:

“No cabe duda de que existieron mujeres importantes y célebres en otros períodos de la historia africana, pero antes de la era del contacto con Europa, los registros escritos de sus nombres y logros simplemente no existe. Las narrativas indígenas sobre ellos no han sobrevivido hasta nuestros días o aún no han sido reconocidas y registradas. Sin embargo, a medida que continúa el estudio de la historia africana, seguramente se revelarán las identidades de otras mujeres africanas notables”.

Tal vez el aumento en las representaciones de mujeres africanas de la vida real tan poderoso y autodefinido puede ayudar a lograr ese objetivo. Cuanta más gente sepa sobre las mujeres guerreras de Dahomey, mejor, dice Toler.

“Demostraron que las mujeres son más fuertes de lo que la sociedad cree que son, incluso más que ellas mismas. puede creer”, dice ella. “Tuvieron la opción de pelear, y fue completamente apropiada”.

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